El petróleo y la standard Oil

Las concesiones que había recibido la Richmond Levering fueron ilegalmente cedidas a la Standard Oil en 1921, vulnerando una cláusula del contrato que prohibía expresamente tal cesión. A pesar de ello, el gobierno de Saavedra aprobó el nuevo status en 1922. La Standard compró además otras concesiones de particulares hasta controlar 4,6 millones de hectáreas para su explotación. El contrato con el gobierno establecía un derecho de explotación de 55 años, la empresa debería perforar un pozo por cada 50.000 hectáreas y producir hasta dos millones de barriles por año. La Standard debía pagar a Bolivia un 11 % de la producción bruta como regalías.

Dentro de una visión liberal era entendible que el gobierno de Saavedra creyera que la inversión externa era la única que podía desarrollar una industria tan cara como el petróleo. Sobre esa lógica, se favoreció plenamente la llegada de una de las empresas petroleras más poderosas del mundo. Pero este criterio tuvo su contraparte en el diputado Abel Iturralde que se opuso tenazmente al contrato y alertó sobre el peligro de la presencia de una empresa que podía burlar fácilmente las leyes bolivianas (de hecho el arbitraje estaba en manos del presidente de la sociedad geográfica de Londres). Estas dos visiones totalmente distintas de las cosas, marcaron dos líneas de pensamiento recurrentes y de allí surgió la oposición entre liberales y quienes se autodenominaron con los a los de izquierda nacional. Unos favorables a la inversión externa y concesiones a grandes transnacionales y otros, defendiendo a ultranza los recursos naturales y su explotación por empresas estatales.

Durante toda la década se produjeron controversias sobre el pago de patentes por concesión (la empresa tenía dos, tipos de concesión, las perpetuas compradas a particulares y las de la Richmond adquiridas al estado) que generaron una relación difícil con el gobierno. Entre 1922 y 1937 (año de la nacionalización), la Standard invirtió sólo 17 millones de dólares. En agosto de 1922 perforó el primer pozo, el Bermejo 1. En 1924 se perforó el Bermejo 2 que fue el primer pozo productivo de hidrocarburos en el país. En 1927 se perforó el primer pozo en Camiri. En total se perforaron 30 pozos hasta 1937. Entre 1925 y 1936 la Standard produjo 773.792 barriles, pero se comprobó que había exportado petróleo de contrabando a la Argentina por lo menos hasta 1928.

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