Estructura del átomo

Antes se creía que el átomo era indivisible, pero ahora se sabe que está formado por partes mucho más pequeñas que tienen naturaleza eléctrica.  Según la teoría electrónica el átomo está formado por dos partes: el núcleo y la envoltura.

Núcleo. Es muy pequeño comparado con el volumen total del átomo, posee carga eléctrica positiva, y contiene prácticamente toda la masa del átomo.  La carga positiva se debe a la presencia en él de ciertas partículas de carga eléctrica llamadas protones y de una masa igual a uno.  Contiene además otras partículas de masa igual a la del protón, pero sin carga eléctrica, que han recibido el nombre de neutrones, a los elementos contenidos en el núcleo se les da el nombre genérico de nucleones.

Envoltura. Rodeando al núcleo y a diferentes distancias de él giran describiendo órbitas elípticas o circulares otras partículas con carga eléctrica negativa, que son los electrones cuya masa es prácticamente despreciable ya que equivale aproximadamente a 1/1840 de masa del protón.

El átomo es eléctricamente neutro, es decir el número de cargas positivas del núcleo o protones es igual al número de cargas negativas periféricas o electrones.  Este número que es característico de cada elemento, se llama número atómico del elemento y es la base de la clasificación de los elementos en el sistema periódico.  El átomo más sencillo es el de H2, cuyo número atómico es igual a 1, es decir tiene un sólo protón en su núcleo y un sólo electrón girando a su alrededor.